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Les tout-petits sentent les fleurs, les adolescents sentent les « chèvres », selon une étude


Peu de parents décriraient l’odeur de leurs adolescents comme étant celle du bois de santal. Mais selon des recherches, un composant unique de l’odeur corporelle des adolescents est un composé qui évoque un parfum chaud et boisé. Une petite nouvelle étudea comparé les odeurs des adolescents à celles des nourrissons et des jeunes enfants.

Malheureusement pour les adolescents (et leurs parents), la bonne nouvelle s’arrête là. Bien qu’il existe de nombreuses similitudes dans les produits chimiques émanant des adolescents et des jeunes enfants, les différences tendent à favoriser les enfants plus jeunes, dont les échantillons d’odeurs corporelles contiennent des niveaux plus élevés d’un composé parfumé aux fleurs. Les adolescents, en revanche, produisent un composé qui sent la sueur et l’urine et contient des niveaux plus élevés de substances décrites comme ayant une odeur de fromage, de moisi et de « chèvre ».

Les auteurs de l’étude, publiée jeudi dans la revue Communications Chemistry, n’ont pas déclaré que les résultats prouvaient que les adolescents sentaient pire que les bébés. Mais les différences qu’ils ont documentées “pourraient conduire à une odeur corporelle moins agréable chez les adolescents”, a déclaré Diana Owsienko, qui a mené l’étude dans le cadre de son doctorat à l’Université d’Erlangen-Nuremberg en Allemagne. (Elle est maintenant chercheuse à l’institut suédois RISE.)

L’odeur corporelle est un mélange complexe de produits chimiques présents dans l’air, dont beaucoup sont produits lorsque la sueur et le sébum (une substance huileuse généralement sécrétée par les follicules pileux) sont décomposés par les microbes cutanés ou réagissent avec d’autres composés présents dans l’air. Les chercheurs affirment que la différence d’odeur entre les tout-petits et les adolescents peut provenir de changements dans la production de sueur et de sébum qui se produisent pendant la puberté.

L’étude était basée sur un échantillon de 18 jeunes enfants âgés de 3 ans ou moins et de 18 adolescents entrés dans l’adolescence. Pour collecter des échantillons d’odeurs corporelles, les scientifiques ont cousu de petits morceaux de coton sous les aisselles de T-shirts et de combinaisons que les enfants et les adolescents pourraient porter pendant la nuit. (Il est demandé aux participants de ne pas utiliser de produits d’hygiène parfumés ni de manger d’aliments particulièrement parfumés comme les oignons et l’ail 48 heures à l’avance.)

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En laboratoire, les scientifiques ont extrait et analysé les composés qui se sont infiltrés dans la plaque, en regroupant des échantillons provenant de plusieurs enfants du même âge.

Les chercheurs ont découvert que les échantillons d’odeurs provenant de tout-petits contenaient pour la plupart les mêmes composants chimiques que les échantillons provenant d’adolescents.

Mais deux composés, tous deux des stéroïdes, n’étaient présents que dans les échantillons d’adolescents. Les glandes sudoripares, qui ne deviennent actives qu’à la puberté, sécrètent des précurseurs de ces composés, que les microbes cutanés convertissent en stéroïdes associés.

Caractériser les odeurs est délicat. “Il n’y a pas de consensus mondial sur la façon de décrire les odeurs”, a déclaré Helene Loos, chercheuse en arômes et odeurs à l’Université d’Erlangen-Nuremberg et l’un des auteurs du nouvel article.

Les experts en odeurs de l’université ont précédemment développé un vocabulaire standard pour décrire l’odeur de différents composés, en mettant d’abord l’accent sur les arômes alimentaires. “Nous étendons désormais également ce langage gustatif aux substances présentes dans les odeurs corporelles”, a déclaré le Dr Luce.

Un reniflement plus approfondi de ces stéroïdes pour adolescents a révélé que l’un des composés sentait le bois de santal et le musc. L’autre a également une qualité musquée et a malheureusement un arôme supplémentaire semblable à celui de la sueur et de l’urine.

Les adolescents ont également des niveaux plus élevés de composés d’acide carboxylique. Ils comprennent des substances moisies, fromagères et caprines, ainsi que certaines substances à l’odeur moins piquante, décrites comme terreuses, fruitées ou cireuses.

Le sébum contient des acides carboxyliques, et le sébum comprend également d’autres composés qui peuvent être convertis en acides carboxyliques par des micro-organismes ou divers processus chimiques. La sécrétion de sébum augmente à l’adolescence.

Les chercheurs pensent qu’une combinaison de deux stéroïdes musqués et de niveaux plus élevés d’acides carboxyliques pourrait expliquer pourquoi les odeurs corporelles des adolescents peuvent mettre certaines personnes mal à l’aise.

“Je pense qu’il est difficile d’identifier une odeur qui est toujours agréable pour tout le monde et une autre odeur qui est toujours désagréable pour tout le monde”, a déclaré Mme Owsienko. “C’est donc notre hypothèse.”



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