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Les orques sont considérées comme une seule espèce. Devraient-ils l’être ?


Les épaulards font partie des créatures les plus cosmopolites de la planète, nageant dans tous les océans du monde. Ils patrouillent dans les eaux froides près des pôles et sont régulièrement observés dans les zones tropicales, de l’Afrique de l’Ouest à Hawaï.

Bien que leurs habitats et leurs habitudes varient considérablement, tous les épaulards sont considérés comme faisant partie d’une seule espèce mondiale : orque. (Malgré leur nom commun, les épaulards font en réalité partie d’une famille de mammifères marins connus sous le nom de dauphins océaniques.)

Aujourd’hui, après des décennies de recherche, les scientifiques montrent que deux populations d’épaulards fréquemment observées le long de la côte Pacifique des États-Unis et du Canada sont en réalité si différentes l’une de l’autre et des autres épaulards qu’elles devraient être classées comme des espèces différentes.

exister une dissertation Des scientifiques ont publié mardi un article dans la revue Royal Society Open Science proposant de nouveaux noms d’espèces pour deux groupes d’animaux, l’un connu sous le nom d’épaulards résidents et l’autre plus communément appelé épaulards plus gros. Bien que les deux espèces d’épaulards vivent dans l’est du Pacifique Nord, leur régime alimentaire diffère : les épaulards indigènes se nourrissent de poissons, avec une préférence particulière pour le saumon, tandis que les épaulards plus gros se nourrissent de mammifères marins tels que les phoques et les lions de mer.

Les scientifiques notent que la proposition documente de nombreuses autres différences comportementales, physiques et génétiques entre les deux populations d’orques qui ont évolué l’une contre l’autre pendant des centaines de milliers d’années.

“Génétiquement, ces deux types sont apparentés dans le monde entier”, a déclaré Phillip Morin, généticien au Southwest Fisheries Science Center de la NOAA et l’un des auteurs de l’étude. “Ils ne se comportent pas seulement différemment. Ils sont vraiment en ces trajectoires évolutives, et nous pensons qu’il s’agit d’espèces différentes. »

pas de définition unique Ce qui compte comme espèce, et les frontières entre les groupes d’animaux sont souvent floues. Mais les scientifiques affirment que ces distinctions taxonomiques pourraient avoir des implications en matière de conservation, permettant aux experts de prendre des décisions plus éclairées sur la manière de gérer les différentes populations d’orques.

“Ils sont confrontés à différentes menaces”, a déclaré John K. Ford, expert en orques et scientifique émérite à Pêches et Océans Canada, qui n’est pas l’auteur du nouveau document.

Par exemple, un rebond des populations de phoques et d’otaries a alimenté une augmentation du nombre d’épaulards Beagle au cours des dernières décennies, a-t-il déclaré. Les épaulards locaux, en revanche, sont menacés par le déclin des populations de saumon sauvage.

Le Dr Ford a déclaré que les auteurs du nouvel article présentaient un “argument très fort”, rassemblant un nombre croissant de preuves selon lesquelles les orques locales et les épaulards Beagle sont des créatures distinctes. “Ces multiples éléments de preuve vont tous dans la même direction”, a-t-il déclaré.

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Le Dr Morin a déclaré que la prochaine étape serait de soumettre la proposition au comité d’experts en taxonomie de la Society of Marine Mammalia, qui maintient « la liste d’espèces la plus fiable ».

Ces dernières années, les progrès scientifiques ont permis aux scientifiques de mener des analyses plus sophistiquées du génome des épaulards. Les données suggèrent que les épaulards de Biggar ont divergé des autres orques il y a entre 200 000 et 300 000 ans. En ce qui concerne les habitants, ils se sont séparés des autres épaulards il y a environ cent mille ans. Les analyses génétiques et comportementales indiquent également qu’il y a eu peu de croisements entre les orques Beagle et les épaulards locaux ces dernières années.

“C’est une preuve très convaincante qu’ils représentent des espèces différentes”, a déclaré Kim Parsons, généticien au Northwest Fisheries Science Center de la NOAA et l’un des auteurs de l’étude.

Dans l’ensemble, les génomes différaient suffisamment pour que les scientifiques puissent prédire avec une grande précision si un épaulard était un Beagle ou un résident, sur la seule base de son ADN.

La forme du crâne a un effet prédictif similaire. Par rapport aux résidents, les orques Beagle ont un crâne plus grand et plus large et des mâchoires plus profondément courbées, des caractéristiques qui peuvent les aider à combattre des proies plus grosses. Les épaulards Beagle sont également légèrement plus grands que l’ensemble des résidents, avec une nageoire dorsale plus large et plus pointue et un motif différent de marques noires et blanches.

Il existe également des différences comportementales. Les orques locales vivent en grands groupes stables et sont connues pour être bavardes et communiquer facilement lorsqu’elles chassent du poisson. Les plus gros épaulards, en revanche, vivent en petits groupes et chassent tranquillement. Lorsqu’ils vocalisent, leurs sifflements sonnent différemment de ceux des résidents.

Les auteurs de l’article proposent de donner un nouveau nom scientifique aux épaulards locaux Orcinus mange. Si la Marine Mammal Society accepte la proposition, les scientifiques ont déclaré qu’ils prévoyaient de consulter les groupes autochtones du nord-ouest du Pacifique pour choisir un nouveau nom commun reflétant l’importance culturelle de l’épaulard.

Les scientifiques recommandent que l’orque de Biggar conserve son nom commun en l’honneur d’un chercheur influent sur les orques, Michael Biggar, mais qu’elle obtienne un nouveau nom scientifique. Plume droite d’Orcinus.

Les scientifiques affirment qu’une analyse plus approfondie pourrait révéler d’autres populations d’orques appartenant à différentes espèces.

« Il y a tellement de diversité dans l’océan que nous ignorons », a déclaré le Dr Morin. “Même un animal de la taille d’un autobus scolaire.”



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