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Guy Alexandre, chirurgien transplanteur qui a redéfini la mort, décède à 89 ans


Guy Alexandre était un chirurgien transplanteur belge qui a risqué la censure professionnelle dans les années 1960 en prélevant des reins sur des patients en état de mort cérébrale dont le cœur battait encore, une procédure qui a grandement amélioré la vitalité de l’organe tout en remettant en question la définition médicale de la mort elle-même. Il est décédé le 14 février. Sa maison à Bruxelles. Il a 89 ans.

Son fils Xavier a confirmé la nouvelle.

En juin 1963, le Dr Alexander avait 29 ans et venait de terminer une année de bourse à la Harvard Medical School lorsqu’un jeune patient a été transporté à l’hôpital où il travaillait à Louvain, en Belgique. Elle a subi un traumatisme crânien dans un accident de la route et, malgré une neurochirurgie approfondie, les médecins ont déclaré sa mort cérébrale, mais son cœur battait toujours.

Il savait que, dans une autre partie de l’hôpital, se trouvait un patient souffrant d’insuffisance rénale. Il avait participé à des transplantations rénales à l’Université Harvard et savait que peu de temps après que le cœur s’arrêtait de battre, l’organe commençait à perdre de sa vitalité.

Le Dr Alexander a mis à part le chirurgien en chef Gene Morel pour faire valoir son point de vue. La mort cérébrale, disait-il, c’est la mort. La machine pouvait faire battre le cœur pendant longtemps, mais il n’y avait aucun espoir de sauver le patient.

Son argument allait à l’encontre d’hypothèses séculaires sur les frontières entre la vie et la mort, mais le Dr Morel était convaincu.

Ils ont retiré un rein de la jeune patiente, ont éteint son ventilateur et ont terminé la greffe en quelques minutes. Le receveur a vécu encore 87 jours – un exploit important en soi, si l’on considère que la science de la transplantation d’organes était encore en évolution à l’époque.

Au cours des deux années suivantes, le Dr Alexander et le Dr Moreller ont effectué discrètement plusieurs transplantations rénales en utilisant la même procédure. Finalement, lors d’une conférence médicale à Londres en 1965, le Dr Alexander annonça ce qu’il faisait.

“Il n’a jamais été et ne sera jamais question de prélever des organes sur une personne mourante parce qu’elle a une ‘chance déraisonnable de guérir ou de reprendre conscience'”, a-t-il déclaré à l’assemblée. “Le problème, c’est le prélèvement d’organes sur des personnes décédées. Le fait est que je ne pense pas qu’un arrêt cardiaque soit un signe de mort.”

D’autres personnes présentes dans la salle, y compris certains des plus grands esprits en matière de transplantation d’organes, étaient moins sûres et l’ont dit.

Roy Calne, un chirurgien britannique pionnier en matière de transplantation, a déclaré lors de la conférence : « Tout changement dans la méthode de diagnostic de la mort pour promouvoir la transplantation conduirait à discréditer l’ensemble de la chirurgie. » (Le Dr Kahn est décédé en janvier.)

Le Dr Alexander est resté inébranlable, proposant un ensemble de critères pour déterminer si un patient était en mort cérébrale. En plus de souffrir d’un traumatisme crânien, les patients devraient avoir des pupilles dilatées, une diminution de la tension artérielle, aucun réflexe, aucune capacité à respirer avec une machine et aucun signe d’activité cérébrale.

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Quelques années plus tard, le Dr Kahn et d’autres ont commencé à accepter les arguments du Dr Alexander. En 1968, un comité ad hoc d’experts médicaux de Harvard a largement adopté les critères du Dr Alexander, déclarant qu’un coma irréversible devrait être considéré comme équivalent à la mort, que le cœur continue ou non de battre.

Aujourd’hui, les opinions du Dr Alexander sont largement acceptées dans la communauté médicale et le prélèvement d’organes sur des patients en état de mort cérébrale est devenu une pratique acceptée.

“Ce qu’il y a de formidable dans la perspicacité d’Alexandre, c’est qu’il a pu voir l’insignifiance d’un cœur qui bat”, a déclaré Robert Berman, militant pour le don d’organes et journaliste. Écrire dans Tablet Magazine 2019.

Guy Pierre Jean Alexandre est né le 4 juillet 1934 à Uccle, banlieue de Bruxelles, en Belgique. Son père, Pierre, était administrateur du gouvernement et sa mère, Marthe (Mourin) Alexandre, était assistante personnelle.

En 1952, il entre à l’Université de Louvain pour étudier la médecine. Après avoir terminé ses études en 1959, il reste à l’université pour suivre une formation de chirurgien transplanteur.

En 1958, il épouse Éliane Moens. Elle est décédée en octobre. Outre leur fils, les survivants du Dr Alexander comprennent leurs filles Anne, Chantal, Brigitte et Pascal, 17 petits-enfants et 13 arrière-petits-enfants.

À la fin des années 1950, le domaine de la chirurgie de transplantation connaît une croissance rapide. L’un des principaux centres de recherche était le Peter Bent Brigham Hospital (qui fait maintenant partie du Brigham and Women’s Hospital) à Boston, l’un des établissements d’enseignement de Harvard, où la première étude a été menée en 1954. Un cas de transplantation rénale.

Le Dr Alexander est arrivé au Brigham en 1962, chevauchant quelques semaines avec le Dr Kahn, qui terminait également son mandat de boursier.Tous deux étaient en Joseph Murrayqu’il a partagé en 1990 prix Nobel en physiologie ou en médecine pour ses travaux en chirurgie de transplantation.

Le Dr Alexander a noté que le Dr Murray éteignait le ventilateur et attendait que le cœur s’arrête avant de prélever des organes sur des patients en mort cérébrale. Cela répond à la définition traditionnelle de la mort, mais cela a des conséquences néfastes sur les organes.

“Ils pensent que les patients en état de mort cérébrale sont toujours en vie, mais ils n’hésitent pas à éteindre le ventilateur pour arrêter le cœur avant de retirer les reins”, a déclaré le Dr Alexander à M. Berman dans son article sur Tablet. “En plus de ‘tuer’ le patient, ils ont également donné au receveur un rein endommagé.”

Un an plus tard, le Dr Alexander est retourné à l’Université de Louvain, déterminé à mettre ses convictions en pratique.

Il a apporté plusieurs autres contributions au domaine de la chirurgie de transplantation. Au début des années 1980, il a développé une méthode pour éliminer certains anticorps des reins afin de pouvoir les administrer à des patients présentant des groupes sanguins incompatibles.

En 1984, il a réalisé avec succès la première xénotransplantation au monde, le transfert d’organes d’une espèce à une autre. Dans ce cas, il a transplanté un rein de porc dans un babouin.



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