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De nouvelles découvertes surprenantes issues de la recherche sur le campagnol des prairies


Les scientifiques ont publié la première carte cérébrale complète détaillant les zones activées lors de l’accouplement et de l’appariement chez les campagnols des prairies. Connu pour former des relations monogames à long terme, ce petit rongeur du Midwest nous offre un aperçu fascinant des complexités de l’attachement et de l’amour.

La recherche est publiée dans la revue vie électronique, a révélé que les campagnols mâles et femelles subissent des schémas d’activité cérébrale presque identiques dans 68 régions différentes au cours des étapes d’accouplement, de liaison et de formation de relations stables et durables. Les résultats mettent également en évidence un lien surprenant entre l’orgasme et l’activité neuronale.

L’étude répondait à une question fondamentale : qu’est-ce que le sexe a à voir avec un amour durable ? Les scientifiques reconnaissent depuis longtemps l’importance des liens sociaux pour améliorer la qualité de vie, réduire le stress et même prolonger la durée de vie de diverses espèces, y compris les humains. Cependant, les mécanismes neuronaux qui sous-tendent ces liens, notamment dans le contexte de partenariats romantiques et durables, restent insaisissables.

En se concentrant sur le campagnol des prairies, une espèce dont les comportements sociaux et sexuels sont très similaires à ceux des humains en termes de monogamie et de liens à long terme, les chercheurs ont cherché à découvrir les circuits neuronaux qui facilitent ces comportements sociaux complexes.

L’équipe a commencé son enquête auprès de campagnols des prairies sélectivement naïfs, puis les a préparés en s’assurant que les femelles étaient en œstrus, créant ainsi un point de départ unifié pour observer le comportement d’accouplement et la formation de liens.

Grâce à une série d’expériences comportementales contrôlées, plus de 200 campagnols ont été couplés dans différentes conditions, permettant aux chercheurs de suivre les progrès depuis les interactions d’accouplement initiales jusqu’à l’établissement de liens de couple stables. Les observations ont été soigneusement enregistrées, en se concentrant sur les activités qui indiquent une intimité, telles que l’accouplement, le toilettage et les interactions sociales.

Après la phase comportementale, les cerveaux des campagnols sont préparés pour la neuroimagerie à l’aide de techniques telles que la perfusion et la fixation, l’immunomarquage des premiers gènes pour marquer l’activité neuronale et l’analyse par microscopie à fluorescence à feuille lumineuse pour générer des images 3D haute résolution du tissu cérébral.

Les chercheurs constatent que des relations monogames se forment et se maintiennent. Leurs résultats montrent que l’expérience de l’accouplement et la formation ultérieure de liens activent un large éventail de régions du cerveau, beaucoup plus larges que celles trouvées dans toute étude antérieure sur les liens sociaux. Plus précisément, ils ont découvert une activité dans 68 régions cérébrales différentes, regroupées en sept circuits principaux. Cette large implication neuronale suggère que le processus de formation de connexions durables ne se limite pas à quelques régions mais implique un réseau coordonné à l’échelle du cerveau.

L’une des découvertes les plus frappantes de l’étude est que les campagnols mâles et femelles ont des schémas d’activité cérébrale très similaires au cours de la liaison. Cela remet en question l’hypothèse courante selon laquelle les différences entre les sexes dans l’influence des hormones sexuelles telles que la testostérone, les œstrogènes et la progestérone conduisent à des voies neuronales différentes chez les hommes et les femmes. Au lieu de cela, les chercheurs ont découvert que les circuits neuronaux impliqués dans l’accouplement, la création de liens stables et durables sont presque identiques chez les deux sexes.

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“C’est vraiment surprenant”, a déclaré l’auteur principal de l’étude, Steven Phelps, professeur de biologie intégrative à l’Université du Texas à Austin. “Les hormones sexuelles telles que la testostérone, l’œstrogène et la progestérone sont importantes pour le comportement sexuel, l’agressivité et la parentalité. Une hypothèse courante est donc que l’activité cérébrale pendant l’accouplement et l’intimité serait également différente entre les sexes.”

L’éjaculation masculine était le prédicteur le plus puissant de l’activité neuronale dans 68 régions cérébrales liées à l’intimité chez les campagnols des prairies. Cette découverte était inattendue car elle suggère que l’acte d’éjaculation lors de l’accouplement joue un rôle crucial dans l’activation des circuits neuronaux impliqués dans la formation des liaisons.

Il est important de noter que cet effet n’est pas exclusif aux hommes. Lorsque les femelles étaient jumelées à un mâle ayant atteint cette étape, elles présentaient une activité cérébrale accrue associée à l’intimité, suggérant une réponse neuronale partagée au processus d’accouplement qui facilite le processus d’appariement.

Les effets profonds de l’éjaculation masculine sur l’activité neuronale liée à la relation suggèrent que cet événement pourrait servir de signal biologique clé, déclenchant une cascade de réponses neurologiques bénéfiques à la formation d’une relation. Ce mécanisme pourrait être une adaptation évolutive qui augmente le succès reproducteur en favorisant la formation de liens de couple monogames stables, ce qui facilite l’élevage coopératif de la progéniture chez des espèces telles que les campagnols des prairies.

“Les données cérébrales et comportementales suggèrent que les deux sexes peuvent avoir des réponses semblables à celles de l’orgasme et que ces “orgasmes” orchestrent la formation de liens”, a déclaré Phelps. “Si cela est vrai, cela signifierait que l’orgasme peut servir de moyen de favoriser la connexion, comme les humains le suggèrent depuis longtemps.”

Bien que cette étude représente une avancée majeure dans la compréhension de la neurobiologie des connexions, les auteurs reconnaissent ses limites. Le recours à l’induction génique précoce et immédiate comme indicateur de l’activité neuronale peut ne pas refléter toute l’activation neuronale pertinente. De plus, les modèles expérimentaux axés sur les animaux sexuellement réceptifs peuvent limiter la variabilité des comportements sexuels et négliger d’autres facteurs qui influencent la formation de liens.

Les chercheurs préconisent des recherches plus approfondies explorant les diverses dynamiques neuronales et comportementales impliquées dans les liens de couple, y compris le rôle de différents types de cellules dans les régions cérébrales identifiées et l’impact des interactions sociales non sexuelles. De telles études pourraient permettre de mieux comprendre les bases neuronales du maintien des liens et de l’attachement social de manière plus large.

Recherche, “Coordination sexuelle dans une carte du cerveau entier des liens de couple chez les campagnols des prairies» par Morgan L. Gustison, Rodrigo Muñoz Castañeda, Pavel Osten et Steven M. Phelps.



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